Muchos eventos inesperados ocurrieron durante la Segunda Guerra Mundial, como el momento en que los Aliados aprovecharon el hecho de que Adolf Hitler traicionó su extraña alianza con Joseph Stalin al liderar la Operación Barba Roja para traer a la URSS a su lado. Sin embargo, para que esto suceda, el gobierno polaco en el exilio exigió que los ciudadanos y el personal militar capturados durante la partición de Polonia entre los alemanes y los soviéticos fueran liberados.

De esta forma, unos 40.000 soldados y 26.000 civiles vagaron por las estepas de Asia Central. Un año después, los militares no queriendo luchar junto a los que invadieron su país, se unieron al ejército británico en Palestina.

Estos fueron recibidos en Irán por el ejército inglés, luego organizaron dos divisiones que serían enviadas al Líbano y Palestina, donde había una presencia de la resistencia polaca. Pero para llegar allí, tuvieron que cruzar las montañas Zagros, la cadena montañosa que separa a Irán de Irak. Durante este viaje, tuvo lugar un encuentro especial, donde conocieron a un niño de origen kurdo que llevaba un osito de peluche en una bolsa.

El animal se encontraba en muy mal estado de salud, lo que despertó la simpatía de los soldados, ya que conocían mejor que nadie las dificultades y decidieron adoptarlo. Al niño se le ofreció comida, golosinas y una navaja suiza con un bolígrafo incorporado a cambio del pequeño animal. Estuvo de acuerdo y le dio el oso a su nueva familia. A medida que avanzaban, su salud mejoraba. Además, le hicieron una botella improvisada de una botella de vodka y le dieron algunas de sus raciones de comida, así como frutas y miel.

Cuando llegaron a su destino, el oso ya había desarrollado un vínculo importante con sus compañeros de viaje. Además, causó sensación en el campamento al que llegaron, ya que no era posible ver a un oso adolescente acompañando a las tropas todos los días. Wojciech Nerebski, el comandante de las fuerzas polacas, no quiso sacarlo del campo porque observó la alta moral de sus hombres. De hecho, el simpático animal era el homónimo del oficial, ya que su nombre era Wojtek, que es la abreviatura de Wojciech y tiene un significado bastante especial: el guerrero sonriente.

Era como un cachorro. Le daban leche en biberón como si fuera un bebé, por eso consideraba a estos soldados como sus padres, confiaba en ellos y era muy amable.

– Nerebski

Sin embargo, la presencia del animal en el campamento no fue del agrado de todos, ya que al ser una zona calurosa, el oso buscaba una forma de refrescarse, lo que lo llevó a destruir las tiendas de cerveza y escabullirse en las duchas. Además, algunos soldados lo entrenaron para «novar» a los nuevos agarrándolos y girándolos para hacerles creer que se los comería.

Wojtek obtuvo muchas ventajas en el ejército, como tratar de refrescarse, se metió en las duchas y despidió a un espía que estaba allí aterrorizado, que le debía su propia ración de cerveza y un tiempo limitado de ducha, ya que era un privilegio. , porque el agua escaseaba. El oso incluso se unió al regimiento para aprender a caminar sobre dos patas. Sus compañeros jugaban a la lucha libre con él, lo alimentaban, le daban alcohol, incluso intentaban enseñarle a fumar, pero tragaba cigarrillos.

La prueba de fuego para Wojtek tuvo lugar en 1944, cuando las tropas polacas fueron reclamadas en Italia, un país dividido entre los aliados, que ocuparon Cerdeña, Sicilia y la República de Saló. Mientras que la otra parte, formada por Roma y Pescara, estaba ocupada por fuerzas fascistas apoyadas por el régimen nazi. Lo que impidió el avance de los aliados fue una cadena de fortificaciones llamada Gustav Line y la única forma de entrar a Roma era a través del valle de Monte Cassino. Por supuesto, esta sería una misión decisiva y arriesgada, por lo que se desplegó una gran fuerza militar.

El problema surgió al abordar el barco que los llevaría allí, ya que el ejército británico no permitía mascotas, pero era más que obvio que los polacos no querían ir por caminos separados. De su fiel compañero, por lo que lo alistaron como formaba parte de la 22ª Compañía de Suministros de Artillería y, teniendo la documentación, el rango, el uniforme, la tienda e incluso el salario, se le permitió abordar. De hecho, el supervisor le habría deseado suerte y le habría dado una palmada en la espalda.

Hay constancia de que la batalla de Montecassino es una de las más sangrientas de Italia. Cabe destacar que la artillería jugó un papel muy importante en ella, pues durante el conflicto Wojtek mostró una gran fuerza, resistencia y todo lo que aprendió en su entrenamiento. Además, ayudó a transportar cajas de municiones y elevó la moral de sus compañeros para finalmente asegurar la victoria con la captura de Montecassino. En reconocimiento a su destreza en el combate, Wojtek fue ascendido al rango de cabo y la 22ª Compañía hizo un nuevo emblema distintivo: un oso con un proyectil.

El amado oso continuó su trabajo en el ejército transportando provisiones hasta la toma de Bolonia en abril de 1945, evento que desmanteló por completo la resistencia fascista en Italia. Cuando terminó el conflicto, muchos soldados no quisieron regresar a la URSS y se trasladaron a otros países del lado aliado como Estados Unidos e Inglaterra.

Algunos soldados de esta compañía en particular, incluido Wojtek, se dirigieron a Escocia, donde el gran oso fue recibido como un héroe en un gran desfile por las calles de Glasgow en el que marcharon todos los veteranos.

La empresa se disolvió en 1947, lo que planteó un problema ya que Wojtek se quedaría sin hogar. De hecho, sus compañeros lo defendieron, ya que las autoridades comunistas polacas querían traerlo de regreso a su país. Por esta razón, el Zoológico de Edimburgo tomó la decisión de cuidarlo. Wojtek, que ya tenía cinco años, pero con muchas aventuras y batallas, obtuvo una jubilación digna y un grado honorífico de teniente.

Sus hermanos de armas lo visitaban con frecuencia, le llevaban cigarros, cerveza y, a veces, iban a jugar con él juegos de lucha libre. El oso entendía muy bien el idioma polaco y saludaba con gran emoción a quien lo escuchaba hablar. No tardó en convertirse en un icono del lugar. En varias ocasiones apareció en programas de televisión, pero a pesar de todo esto, muchos de sus compañeros lo vieron cada vez más abatido, pues había pasado toda su juventud en el ejército y su nueva vida era demasiado aburrida, por lo que sus excompañeros se organizaron para proponer que sería liberado en los bosques de Escocia, pero las leyes de la época no lo permitían.

Finalmente, Wojtek, el veterano más famoso del ejército polaco, murió alrededor de los 21 o 22 años en 1963. Su muerte tuvo tal impacto que se le rindieron homenajes y honores. Además, se le dedicó una placa durante una ceremonia en presencia de sus excompañeros.

Wojtek, el oso soldado, fue adoptado por el ejército polaco en 1942 en Irán. Creció con ellos, jugando, peleando, bebiendo cerveza y comiendo puros. Durante la batalla de Monte Cassino, Italia, en 1944, ayudó a transportar proyectiles para cañones. Al final de la Segunda Guerra Mundial permaneció con el ejército polaco en Winfield Berwickshire y en 1947 se trasladó al zoológico de Edimburgo, donde murió en 1963.

En 2015, los polacos y los escoceses comenzaron a recaudar fondos para hacer una estatua para colocarla en los jardines de West Princess Street en Edimburgo. Este monumento está hecho de granito macizo traído de las montañas polacas y fue inaugurado nada menos que por Wojciech Nerebski, el oficial que lo aceptó en sus filas mientras estaban en Palestina, dando lugar al nacimiento de una leyenda: Wojtek no pudo regresar a Polonia, pero permanecerá en suelo polaco.